El sueño ciclista de Suleiman Kangangi

HISTORIA 15
Por Laura Fernández

El equipo de los Kenyan Riders persigue el mismo objetivo desde su fundación en 2007: convertirse en el primer equipo africano negro en disputar el Tour de Francia y hacer historia. Suleiman Kangangi, líder del equipo, busca consolidarse como la revelación keniata del 2015 en el Tour de Ruanda que se disputa esta semana.

En una señal colocada en la cuneta de una carretera en Iten, la capital keniata del atletismo, se lee el siguiente mensaje:  “Pedalea desde Biretwo hasta la Iglesia Católica Tambach con una mamba negra en menos de 34 minutos y gana 200.000 chelines kenianos. Solo ciclistas nacidos entre 1990 y 1996. Para más información llama al 0704268420”.

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Valla con el desafío ciclista. KENYAN RIDERS

Esta es la forma que los Kenyan Riders y su fundador, Nicholas Leong, tienen de reclutar nuevos talentos para su equipo. Nicholas, un fotógrafo profesional de Singapur, dejó su trabajo en 2007, cogió todo sus ahorros y se marchó a Kenia para ver si esa idea que le rondaba la cabeza podía convertirse en una realidad. Si los atletas africanos pueden dominar el atletismo mundial, especialmente en largas distancias, ¿por qué no hacían lo mismo en ciclismo? Así comenzó un proyecto que en la actualidad cuenta con catorce ciclistas compitiendo profesionalmente, tres entrenadores, su fundador Nicholas Leong y los mecenas franceses Matthieu y Anne-Marie Vermersch.

Suleiman Kangangi es el más joven y una de las grandes esperanzas de los Kenyan Riders. Al igual que muchos de sus compañeros de equipo, la relación de Suleiman con su mamba negra –nombre común por el que se conoce a las bicicletas en algunos países africanos- empezó cuando aceptó un trabajo de repartidor, recorriendo 50 kilómetros todos los días cargando 50 kilogramos de leche. Su dedicación y perseverancia le han hecho convertirse en una parte esencial del equipo y con solo 26 años es el más ambicioso tanto dentro como fuera del pelotón. “Si Chris Froome, nacido y criado en Kenia, ha podido ganar dos ediciones del Tour de Francia, ¿por qué no vamos a poder nosotros?”, pregunta retóricamente Suleiman.

“La principal desigualdad entre nosotros y los ciclistas europeos y americanos son las oportunidades. Como africanos, por ejemplo, estamos muy condicionados por los visados que debemos obtener cada vez que dejamos el país y que muchas veces llegan a última hora”, explica Suleiman. Dependiendo del país de procedencia y dónde se dispute la carrera, los visados ni siquiera llegan; sobre todo si se trata de competiciones internacionales importantes, como los Juegos de la Mancomunidad.

Afortunadamente, cada año ven como sus opciones siguen creciendo. “Yo empecé montando una mamba negra y ahora, cinco años después, tengo una de fibra de carbono que pesa 15 kilos menos. ¡Menudo cambio!”, bromea el keniata.

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Suleiman Kangangi con uno de sus ídolos: Chris Froome, ganador de dos ediciones del Tour de Francia. KENYAN RIDERS

Tour de Ruanda
Hace tres semanas Suleiman finalizó el Taiwan KOM Challenge 2015 con un meritorio décimo, puesto que le ha servido para preparar el Tour de Ruanda, uno de las carreras más importantes y difíciles del continente africano. En la presente edición han tomado la salida corredores eritreos, sudafricanos, alemanes, holandeses, suizos, franceses e incluso un español, Brais Dacal.

La ronda se disputa por todo el territorio ruandés durante siete días y cuenta con puertos de todas las categorías, con 69 participantes y con una etapa reina de 160 kilómetros. Lejos están de los números del Tour de Francia, el objetivo de los Kenyan Riders: tres semanas de competición, once etapas de más de 180 kilómetros –en la edición de 2015-, 160 corredores y una cobertura mediática incomparable.
Suleiman espera conservar hasta el domingo el maillot de montaña que consiguió el segundo día de competición “gracias al trabajo del equipo” mientras que el jovencísimo Jean Bosco Nsengimana, del equipo local Team Rwanda Karisimbi, continua intratable en la clasificación general.

La inevitable mancha del dopaje
La diferencia, en palabras del fundador de los Kenyan Riders, es que este equipo lo componen hombres que corren por placer, no exclusivamente para competir. “En el pasado parecía que África estaba dominado por atletas, pero esto va a cambiar. Nosotros vamos a revolucionar el ciclismo. Hay demasiados casos de dopaje en el ciclismo profesional y eso es precisamente lo que vamos a cambiar. Vamos a limpiar el nombre de este deporte y eso solo se puede hacer con un equipo limpio como nosotros”, afirma Suleiman.

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Suleiman Kangangi tiene todo preparado para su participación en el Tour de Ruanda. KENYAN RIDERS

-¿Está hecho el cuerpo humano para aguantar competiciones tan exigentes como el Tour, el Giro o la Vuelta sin necesidad de recurrir a sustancias dopantes?
-Mentiría si dijera rotundamente que sí, porque personalmente nunca lo he hecho. Pero creo que sí, con la preparación, los entrenamientos y el equipo técnico adecuado

Esperanzas depositadas en las nuevas generaciones
Cuando este proyecto apenas estaba dando sus primeros pasos, Suleiman pensó en cuál sería su meta, su sueño, ese que no pararía de perseguir hasta hacerlo realidad: participar con los Kenyan Riders en la ronda gala y hacer historia. A día de hoy su sueño no ha cambiado. “Si me hubieran preguntado hace cinco años dónde me vería en 2015, hubiera dicho que disputando el Tour. Pero es un objetivo mucho más difícil de lo que me esperaba porque es complicado conseguir nueve corredores que estén a tan alto nivel. Pero lo seguiremos intentando”, sentencia el joven ciclista.

Al que igual que durante una etapa, las fuerzas flaquean. Suleiman recuerda un momento clave en su carrera deportiva que le hizo plantearse seriamente dejar la única cosa que le ha dado sentido a su vida, le ha sacado de la pobreza y “ha cambiado mi forma de ser y de ver las cosas”.

18 de octubre de 2014. Los Kenyan Riders habían tomado la salida de la segunda etapa del Tour de Matabungkay en Filipinas y todos los integrantes del equipo trabajaban para John Njoroge, que vestía el maillot amarillo. Eran las 10 de la mañana y a la vez que el pelotón bajaba por un puerto a unos 80 kilómetros por hora, un coche que había ignorado las instrucciones de la policía subía por el mismo camino. En una curva bastante cerrada el grupo de cabeza se encontró de frente con el vehículo y Njoroge chocó inevitablemente contra él. Debido a los graves traumatismos que sufrió en la cabeza y en el cuerpo, Njoroge murió en la ambulancia camino del hospital. Tenía 30 años, casado y con un bebé, y era la gran esperanza del ciclismo keniata. Había participado recientemente en los Juegos de la Mancomunidad celebrados en Glasgow y siempre ensalzaba orgulloso su cuarto puesto en la Haute Route 2012 –una de las pruebas ciclodeportivas amateur más duras del mundo- y su tercer puesto en el Tour de Ruanda en 2012. “Por supuesto que pensé en tirar la toalla, en si todo el esfuerzo merecía la pena. Después de pensarlo mucho llegué a la conclusión de que a él le hubiera gustado que siguiéramos corriendo y persiguiendo nuestro sueño. Y así lo hemos hecho.”

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Visita de Chris Froome al centro de entrenamiento de los Kenyan Riders. KENYAN RIDERS

Quizá pase un tiempo hasta que veamos a los Kenyan Riders rodeados del Sky, Astana, Movistar y de sus ídolos Contador, Froome y Quintana. Quizá no sea esta generación que empezó en el ciclismo principalmente por necesidad la que lo consiga. Pero para que las nuevas generaciones continúen luchando por el leitmotiv del equipo, ‘Chasing the uphill dream’ (‘Persiguiendo el arduo sueño’ ), los Kenyan Riders han creado las becas Cycling Schoolarship Programme que permiten a 30 jóvenes promesas participar durante la época de vacaciones en un campamento ciclista, al estilo de los de atletismo que ya existen en el país africano. Asimismo, una vez que acaben los estudios se lleva a cabo una selección de los mejores corredores y se les ofrece la oportunidad de entrar en el equipo, tomando así el relevo y la responsabilidad de llevar a los Kenyan Riders a lo alto del ciclismo profesional mundial.

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